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Torres de telecomunicaciones, de amasijo de hierros a millonarios activos

  • Escrito por Mar Gonzalo
  • Publicado en Crónicas
Torre de telecomunicaciones en Pamplona. EFE/Jesús Diges/Archivo Torre de telecomunicaciones en Pamplona. EFE/Jesús Diges/Archivo

Las torres de telecomunicaciones han pasado de ser para las operadoras unos costosos amasijos de hierros para instalar antenas, a un valioso y prescindible activo que puede ayudar a sanear sus cuentas y fortalecer su músculo financiero.

La irrupción de las comunicaciones 5G -con Vodafone como pionera y con el estreno esta semana de Telefónica, aunque sólo en el Reino Unido- promete cambiar la arquitectura de la red móvil en todo el mundo y las operadoras europeas suben de marcha para afrontar el reto con recursos.

A continuación se resumen algunas cuestiones claves sobre las infraestructuras de telecomunicaciones de las que más se habla en Europa, donde la española Cellnex ha logrado posicionarse como la primera, tras duplicar su tamaño en dos años y duplicar esta semana el valor bursátil con que arrancó 2019.

1.- ¿Qué son las torres de telecomunicaciones?

Son torres o mástiles instalados en suelo o azoteas que alojan antenas de comunicaciones inalámbricas, desde de radio y televisión hasta de emergencias o "walkie talkies", aunque ya quienes más las usan son las operadoras móviles.

2.- ¿Qué costes tienen?

Aunque no lo parezca, mantenerlas es caro, entre otros motivos porque hay que pagar el alquiler del terreno que ocupan y la energía que consumen. El mantenimiento de redes supone cerca del 20 % de los costes de una operadora europea, según el banco de inversión estadounidense Goldman Sachs.

3.- ¿Cuántas hay?

Es difícil encontrar cifras de consenso. Goldman habla de 300.000 en EE.UU. y 350.000 en Europa, mientras que EY eleva esa última cantidad a 421.000. Los expertos tampoco se ponen de acuerdo en si la irrupción del 5G exigirá el despliegue de muchas más.

Según la empresa de servicios profesionales británica Ernst and Young (EY), en España hay unas 43.000 torres, aunque directivos del sector consultados por Efe dicen que son más de 50.000, en su mayoría en manos de Cellnex, las operadoras móvil o gestoras independientes de menor tamaño (parte de ellas integradas en Unired).

4.- ¿Por qué están tan de moda?

Las operadoras europeas están viendo que no son activos que puedan aportarles un valor diferenciador, mientras que si las venden en bloque pueden suponer una fuerte inyección de capital. Además, pueden ahorrarse gastos fijos si las venden y luego las alquilan junto a otras operadoras para repartirse así el pago de la luz, el terreno y otros costes.

Durante esta década son muchas las operadoras europeas que ya han vendido torres (Telefónica, Wind, Bouygues Telecom, Sunrise, Iliad, Salt), tal y como hicieron previamente las empresas de radiodifusión.

También sus homólogas estadounidenses hace más de una década apostaron por la venta, y ya son más tendentes a "compartir piso de alquiler". Así, mientras que en Europa cada torre la usa una media de 1,4 empresas, en EE.UU. hay 2,4, según EY.

5.- ¿Cuánto cuestan?

El precio medio de cada torre está oscilando entre los 250.000-500.000 euros, si se observan las cifras de las operaciones más recientes. La agencia de calificación estadounidense Standard and Poor's (S&P) calcula que las operadoras europeas podrían ingresar más de 90.000 millones de euros si vendieran sus torres. Está por ver cuánto logra ingresar Telefónica por las 50.000 torres que quiere vender en todo el mundo (sobre una cartera de 130.000).

6.- ¿Quién las compra?

Son las llamadas "towercos" (tower companies), gestoras especializadas de infraestructuras de telecomunicaciones que luego alquilan espacio en cada torre. Estas empresas tienen en torno al 60 % de las torres estadounidenses (con American Tower y Crown Castle como claros líderes y ambos en máximos históricos bursátiles), el 40 % de las latinoamericanas y aún sólo el 20 % de las europeas.

La consultora TowerXchange considera que para el año que viene el 34 % de las torres europeas ya estará en manos de empresas independientes y para final de 2021 el 59 %.

Según EY, la gestión por parte de "torreros", como se conoce también a estas empresas, es cerca de un 46 % más económica que la realizada por operadoras. Telefónica y Vodafone han creado filiales para la gestión independiente de estos activos: Telxius, con 18.000 torres, y TowerCo, con 61.700, respectivamente.

Orange (con 59.000) también sopesa hacer algo parecido, con la posible intención de luego sacarlas a Bolsa, dar entrada en el capital a nuevos accionistas e ir optimizando la gestión de sus carteras. También han apuntado en dirección similar Deutsche Telecom, con 61.000 torres, y CK Hutchison, con 28.500, según datos de Morgan Stanley. InWIT, de Telecom Italia, cuenta con cerca de 11.5000 torres en ese país.